Мезозойская эра: Триасовый и Юрский периоды (от 251 до 145 млн. лет назад)

Триасовый период в истории Земли ознаменовал собой начало мезозойской эры, или "эры средней жизни". До него все материки были слиты в единый гигантский сверхматерик Пангею. С наступлением триаса Пангея начала постепенно раскалываться, продолжаются горообразовательные процессы, начавшиеся в перми. Климат в те времена был ровным по всему земному шару. У полюсов и на экваторе погодные условия были гораздо более сходными, чем в наши дни. Ближе к концу триаса климат стал суше. Озера, реки и обширные внутренние моря начали быстро пересыхать, на их месте в настоящее время находят солевые и гипсовые месторождения. Во внутренних областях материков образовались обширные пустыни.

Началась эра господства голосеменных растений, которые включали в себя цикадовые, схожие с папоротниками и пальмами, хвойные …
(пихты, кипарисы, тиссы), гинкговые и бенеттидовые – предшественники покрытосеменных. Все эти растения образовывали сухие леса. В морях большое распространение получили аммониты, белемниты (предки современных осьминогов, каракатиц и кальмаров), более совершенные шестилучевые кораллы, иглокожие, акулы и перешедшие из пресных водоемов лучеперые рыбы, появились и размножились двустворчатые моллюски. На суше развиваются разнообразные насекомые, в том числе летающие, на место вымерших древних земноводных "приходят" первые представители современных амфибий — бесхвостые (лягушки, жабы), хвостатые (тритоны и саламандры), безногие (червяги — существа, похожие на дождевых червей длиной 1.5 м) и уже вымершие альбанепретоны. Современные представители этих организмов появились 50-70 млн. лет назад.

Мезозойский период стал также эрой процветания пресмыкающихся. Они постепенно покорили все три стихии: воду, сушу, и воздух. В это время (начиная с 220 млн. лет назад) возникает большое разнообразие рептилий. Архозавры дали несколько эволюционных линий: рано вымершие текодонты, существующие поныне (всего три семейства) крокодилы, птерозавры (летающие рептилии) и динозавры, причем последние делятся на две подгруппы — ящеротазовые (они делятся на растительноядные — завроподы — и плотоядные – тероподы — формы) и птицетазовые, которые были вегетарианцами. Параллельно с ними развивались потомки котилозавров — черепахи, появившиеся на Земле 210 млн. лет назад и сохранившиеся до сих пор, морские рептилии (похожие на дельфинов ихтиозавры и плезиозавры, напоминавшие помесь крокодила, тюленя и жирафа), клювоголовые (сохранился всего один вид, обитающий в Новой Зеландии, — гаттерия), чешуйчатые (разнообразные ящерицы и змеи) и зверообразные (терапсиды). От мелких терапсид примерно 225 млн. лет назад произошли примитивные млекопитающие, которые напоминают мелких грызунов (землеройки и ежи) и в течение всего мезозоя, развиваясь, не превышали размеров кошки. Позднее на их место пришли однопроходные животные (первозвери), которые сочетают качества рептилий и зверей, к настоящему времен в Австралии сохранились всего 3 вида таких животных — утконос и 2 вида ехидны.

В юрском периоде климат стал теплым и влажным, довольно ровным, образовались обширные болота и озера. В сырых и тенистых местах преобладали папоротники. Около 80% флоры планеты в это время составляли голосеменные. А в фауне того времени наибольшее распространение получили пресмыкающиеся, которые достигали поистине рекордных гигантских размеров. Среди них были бронтозавры и диплодоки, жившие на берегах водоемов и достигавшие 25-30 метров в длину и 20 т по массе, хищные двуногие тираннозавры длиной до 15 метров. В своих сферах обитания господствовали летающие ящеры (птерозавры) с размахом крыльев до 12 м и ихтиозавры длиной до 20 м. Примерно 150 млн. лет назад от одной из форм хищных динозавров произошли древние птицы, которые развивались по нескольким направлениям в течение всего мелового периода. Наиболее известным и хорошо описанным (10 скелетов) представителем древних птиц является археоптерикс (что означает "древнее перо"), первый скелет которого был найден в 1861 г, через несколько лет после появления эволюционной теории Дарвина.